英語の総称表現とは?ポイントは3種類のニュアンスの違いを抑えること

総称表現

英語の総称表現とは、「Xというものは…である」の意味で、ある種類全体について述べるものである。

たとえば、Rabbits are sensitive animals.(ウサギは敏感な動物である)は総称表現を使った文である。

英語を学習しているあなたは、次のような疑問を持っていないだろうか?

  • そもそも、総称表現とは何…?
  • 総称表現には3種類あると聞いたが、使い分けがわからない…
  • 総称表現とそうでないものを区別する方法を知りたい…

総称表現は市販の参考書でもあまり深くは取り上げられないので、悩んでいる方が多いと思う。そこでトイグルでは、総称表現について詳細を解説していきたい。学習の参考になるはずだ。

*目次

1. 総称表現は種類全体をあらわす用法

総称表現について知るには、実際の例を見るのがよい。

次の3つの例文はいずれも総称表現を使った文である。意味は「ライオンは強い動物だ」となるが、ニュアンスが異なる。どのような違いが感じられるだろうか?

  • (1) A lion is a powerful animal. (ライオンは強い動物だ)
  • (2) Lions are powerful animals. (ライオンは強い動物だ)
  • (3) The lion is a powerful animal. (ライオンは強い動物だ)

(1)は不定冠詞aに名詞の単数形が使われている。世界には様々な種類のライオンがいるが、そこから無作為に1匹を選んで「ライオンは強い動物だ」と言っている感覚である。どの1匹にも該当する以上、種全体の共通の特徴ということである。

不定冠詞を使った総称表現

(2)は無冠詞(= 冠詞なし)の名詞の複数形が使われている。世界の様々な種類のライオン全体を指して、「ライオンは強い動物だ」と言っている感覚である。メンバーすべてに当てはまることから、その種の一般化を試みるものである。

複数形を使った総称表現

(3)は定冠詞theに名詞の単数形が使われている。様々な種類のライオンからもっとも典型的な例を取り出して、「ライオンは強い動物だ」と言っている感覚である。定冠詞theによって、抽象化されたライオンが想像されている。

定冠詞を使った総称表現

このように、総称表現を使った文は日本語訳こそ同じになるが、その背後の考え方に違いがある。英文を読んだり書いたりする時は、こうした表現のニュアンスに注意してみよう。精度の高い読解(英作文)ができるようになるに違いない。

「無冠詞+複数形」が標準的な総称表現
以上にあげた3つの総称表現のうち、もっとも一般的なのは「無冠詞+複数形」である。「不定冠詞+単数形」もよく使われる。「定冠詞+単数形」は堅く学術的な響きがあるので、日常会話向きではない。

2. 総称表現の使い方

可算名詞不可算名詞
不定冠詞 a/an×
無冠詞
定冠詞 the×

総称表現は可算名詞と不可算名詞のどちらの場合でも使われる。

可算名詞の総称表現は、不定冠詞a/an、無冠詞、定冠詞theの3とおりがある。不可算名詞の総称表現は、無冠詞のみでつくれる。

以下、それぞれの詳しい使い方を見ていこう。

2-1. 不定冠詞+単数形

<不定冠詞a/an+単数形>による総称表現は、「不特定の1つがある種類の全体を代表する」といった感覚で用いられる。

はじめに注意すべき点は、不定冠詞a/anが使われたからいって、すべての文が総称表現になるとは限らないことである。次の2つの例を比べてみよう。

  • (4) A monkey climbs trees. (猿は木に登る)
  • (5) A monkey is on top of the tree. (猿は木の上にいる)

(4)は総称表現を使った文である。猿が木に登ることは、もちろん例外的にそうでない猿もいるかもしれないが、ほとんどあらゆる種類の猿に当てはまる性質である。

(5)は総称表現を使った文ではない。常識的に考えて、猿は常に木の上にいるような性質を持っていない。この文が示すのは、今ある1匹の猿が木の上にいる状況である。

不定冠詞a/anのあらわす「1つの」の意味が、文の容認可能性に影響を与える場合もある。「アオウミガメは絶滅の危機に瀕している」を英文にする場合、不定冠詞を使った文が誤りになるのはなぜだろうか?

  • (6) Green turtles are in danger of becoming extinct. (正)
  • (7) The green turtle is in danger of becoming extinct. (正)
  • (8) A green turtle is in danger of becoming extinct. (誤)

(6)は<無冠詞+複数形>を使った総称表現である。無冠詞の場合、様々な種類のアオウミガメすべてを対象としている感覚である。ある動物が絶滅するのは、その種類がすべて死滅することなので、この表現が一番ピタリとくる。

(7)は<定冠詞+単数形>の総称表現である。様々な種類のアオウミガメの中から、典型的なものを1つ思い浮かべで、それについて述べている感覚である。絶滅とは種が滅びることなので、この表現も十分容認される。

(8)は<不定冠詞+単数形>の総称表現である。「任意の1つを取り出す」と「すべてが死に絶える」は相性が悪い。この文が容認されないのは、こうした意味的な矛盾による。

最後に、不定冠詞を使った総称表現は、ある語の定義を表すのに用いられることがある。次の文は「マイク(microphone)」の定義について書かれたものである。

  • (9) A microphone is a device that is used to make sounds louder or to record them. (マイクは音を大きくしたり、録音したりするのに使われる装置です)

(Collins Cobuild Advanced Learner’s Dictionary)

不定冠詞の持つ任意の1つを取り出すイメージが、物事の定義とぴたり相性が良い。

2-2. 無冠詞+複数形

<無冠詞+複数形>による総称表現は、「すべての対象物を指すことで、その類全体を述べる」といった感覚で用いられる。

無冠詞による総称表現も、総称的な意味を持つ場合と、そうでない場合がある。次の2つの例文を比較してみよう。

  • (10) Computers have changed the way people are living. (コンピュータは人々の生活を変えた)
  • (11) Computers are available on each campus. (コンピュータはそれぞれのキャンパスで使えます)

(10)は無冠詞の複数形を用いた総称表現である。コンピュータ一般が私たちの生活様式を変えてきたと述べている。

(11)は総称表現を用いた文ではない。ここで言うコンピュータとは、大学のキャンパスに設置された特定のものを指す。

ところで、無冠詞の総称表現が他の2つと異なるのは、それが(総称的な意味で)目的語の位置にも使える点である。次の3つの例文を比較してみよう。

  • (12) I love dogs. (私は犬が大好きです)
  • (13) I love a dog. (私はある一匹の犬が大好きです)
  • (14) I love the dog. (私はその犬が大好きです)

(12)は「犬というもの」の意味の総称表現である。一方、(13)は「ある一匹の犬」、(14)は「特定の犬」の解釈となる。

不可算名詞の総称表現でも、無冠詞が用いられる。

  • (15) Necessity is the mother of invention. (必要は発明の母)

不可算名詞はもともと、不定冠詞a/anがつかない。定冠詞theをつけると「その」で特定的な意味になる。よって、不可算名詞の総称表現は無冠詞なのである。

注: (13)のI love a dog.(私はある一匹の犬が大好きです)は比較のために例示したが、不自然な文である。

2-3. 定冠詞+単数形

<定冠詞+単数形>による総称表現は、「典型的な例が全体に当てはまる」といった感覚で用いられる。

総称表現に定冠詞を使う場合、特定的な解釈との違いに気をつけなければならない。例を見てみよう。

  • (16) The tiger is an endangered species. (虎は絶滅危惧種です)
  • (17) The tiger suddenly jumped up. (その虎は突然飛び上がりました)

(16)は総称表現を使った文である。絶滅危惧種なのは虎という類であって、(いま目の前にいる)特定の虎ではない。

(17)は総称表現を使った文ではない。飛び上がったのは、話し手と聞き手が共に了解している「その虎」である。

ところで、定冠詞を使った総称表現は、使われる名詞にいくつかのパターンがある。以下の例文はすべて、定冠詞を使った総称表現である。

  • (18) The rose is a symbol of love. (バラは愛の象徴です)
  • (19) The heart pumps blood throughout the body. (心臓は体中に血液を送る)
  • (20) The computer is a highly useful tool. (コンピュータは非常に便利なツールです)

(18)は動植物をあらわす名詞、(19)は全体の中の一部分をあらわす名詞、(20)は発明品をあらわす名詞である。これらは定冠詞theの持つ「複数の類から典型的な例を抽象化する」という性質と合っている。

総称表現は総合的に判断する
以上に見てきたように、総称表現は意味、文脈、さらには物事に対する一般的な知識など、様々な要素の複合から導き出されるものである。「Xが使われれば必ず総称表現」のようなルールによって決まるものではないと覚えておこう。

3. まとめ

この記事では、英語の総称表現について詳細を解説してきた。

内容をまとめると次のようになる:

  1. 総称表現は種類全体をあらわす用法
  2. 総称表現には3つの方法がある
  3. 不定冠詞+単数形: 不特定の1つがある種類の全体を代表する
  4. 無冠詞+複数形: すべての対象物から類全体を述べる
  5. 定冠詞+単数形: 典型的な例が全体に当てはまる

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